Wie was Cotton Mather? De mening van de puriteinse minister over 4 belangrijke onderwerpen

  die Cotton Mather puriteinse predikant was





Het populaire beeld van de puriteinen in New England is niet positief. Van gespannen religieuze waarden tot streng patriarchale sociale standpunten en een focus op conformiteit, de populaire cultuur heeft de reputatie van de puriteinen niet bepaald versterkt. Toch is alles in de geschiedenis complexer dan het op het eerste gezicht lijkt. Met Cotton Mather is dit absoluut waar.



Cotton Mather belichaamde zeker veel van de hierboven genoemde kwaliteiten. Theologisch was hij ongetwijfeld compromisloos. Hij was echter ook zeer eigenwijs over de waan van zijn tijd, vooral als het ging om wereldnieuws, religie en zelfs wetenschap. Het enorme geschreven spoor dat hij achterliet, onthult de complexiteit van een van de meest gerenommeerde ministers van het koloniale Boston - wratten en zo.



Het vroege leven van Cotton Mather

  katoen mather portret pelham
Cottonus Matheris (Cotton Mather), door Peter Pelham, 1728, via het Metropolitan Museum of Art

Cotton Mather werd geboren op 12 februari 1663 - de zoon van de puriteinse theoloog Enhance Mather en Maria Cotton. Zijn familie had diepe religieuze wortels. Zijn beide grootvaders, John Cotton en Richard Mather, waren belangrijk geweest Puriteins ministers. Toename Mather had gestudeerd aan het Harvard College in Boston, waar hij van 1685 tot 1701 president van de instelling was. Young Cotton volgde zijn vader naar Harvard, waar hij op achttienjarige leeftijd afstudeerde met een Master of Arts-graad. Helaas voor hem zou hij nooit de titel van zijn vader als president van Harvard verdienen.

In 1685 benoemde Verhoog Mather zijn zoon tot zijn medeminister in Boston's Second Church. In deze rol bleef de invloed van de familie Mather in Boston tot ver in de achttiende eeuw sterk. Helaas voor Cotton Mather zou de macht en invloed van zijn vader de zijne tot ver in de jaren 1690 overschaduwen. Dat gezegd hebbende, begon Cotton Mather na zijn wijding naam te maken als schrijver. Gezien zijn veelheid aan interesses en eigenzinnige persoonlijkheid, lijkt dit een geschikte uitlaatklep te zijn geweest.



1. De Boston-opstand van 1689

  meneer edmund andros portret
Portret van Sir Edmund Andros, door Mary Beale, eind 17e eeuw, via Encyclopedia Virginia



De Boston Revolt van 18 april 1689 kan gezien worden als het New England theater van de zogenaamde Glorieuze revolutie in Engeland. Bij deze beroemde staatsgreep werd koning James II omvergeworpen door de in Nederland geboren Willem van Oranje en zijn Engelse vrouw Mary. Jacobus, een rooms-katholiek , was ongelooflijk impopulair onder zijn landgenoten, net als zijn vertegenwoordiger in New England, gouverneur Edmund Andros. Veel prominente New Englanders hadden een hekel aan de intrekking van hun eerdere koloniale charters, dus zodra ze hoorden van de omverwerping van James, kwamen ze in actie.



Zowel Cotton Mather als zijn vader waren al vroeg tegen het bewind van Andros. Als puriteinen verachtten de Mathers de sympathieke houding van Andros ten opzichte van de Church of England, waartegen de leidende puriteinen krachtig hadden gevochten sinds hun aankomst in Noord-Amerika. Ze waren ook bang voor het katholicisme van King James. In de gedachten van de Mathers vormde het hebben van een rooms-katholiek op de troon van Engeland een bedreiging voor zowel het karakter van de Engelse identiteit als het puriteinse geloof.



  Boston-opstand 1689
Simon Bradstreet's adres aan William en Mary of England, 6 juni 1689, via Wikimedia Commons

Cotton Mather schreef snel een verklaring waarin hij de opstand tegen Andros ondersteunde. Hij beschuldigde de gouverneur van meervoudig machtsmisbruik, zowel met betrekking tot religie als burgerlijk bestuur. Interessant is dat Mather herhaaldelijk verwijst naar vermeende willekeurige belastingheffing - een klacht die zou worden een thema in de latere Amerikaanse geschiedenis. Voor Mather ging de opstand bijna net zo goed over belastingen, grondbezit en traditionele Engelse vrijheden als over religie.

Uiteindelijk dwong de bende in Boston Andros uit zijn ambt. In de loop van de volgende twee jaar stelde het parlement nieuwe charters op voor de individuele koloniën in New England. Massachusetts Bay Colony en Plymouth Colony fuseerden tot de provincie Massachusetts in 1691. Cotton Mather speelde misschien geen directe rol op het terrein, maar hij had zijn doel bereikt om terug te keren naar de koloniale status quo.

2. De heksenprocessen van Salem

  heksenheuvel Salem martelaar
Witch Hill (The Salem Martyr), door Thomas Satterwhite Noble, 1869, via New York Historical Society

Amerikanen uit alle lagen van de bevolking zullen de beruchte Salem noemen heksenprocessen van 1692 als een smet op de Amerikaanse geschiedenis. Die controverse is allang vereeuwigd (en zwaar vervormd) door literaire werken en populaire cultuur. Voor veel historici vormen de heksenprocessen in Salem ook een smet op de reputatie van Cotton Mather. De minister volgde de processen op de voet. Uit gegevens blijkt dat hij zelfs de executies van verschillende beklaagden bijwoonde.

Nadat de executies grotendeels waren geëindigd, publiceerde Mather in oktober 1692 een boek over hekserij, getiteld De wonderen van de onzichtbare wereld . Voor degenen in Massachusetts die al een hekel hadden aan de familie Mather, leek dit een goedkeuring van de massamoord op twintig mensen in Salem. Robert Calef, een prominente lakenhandelaar, bekritiseerde Mather met een eigen verhaal: Meer wonderen van de onzichtbare wereld , in 1700. Gedurende de volgende driehonderd jaar zou het publieke discours Cotton Mather en zijn overtuigingen over hekserij belasteren.

  Cotton Mather Salem Proefboek
Titelpagina van The Wonders of the Invisible World, door Cotton Mather, 1693, via Gilder Lehrman Institute of American History

Maar wat geloofde Cotton Mather eigenlijk? Het beschikbare bewijs is tegenstrijdig. Mather had de autoriteiten van Salem oorspronkelijk gewaarschuwd voor het gebruik van spectraal bewijs - het idee dat de geest van een heks hun slachtoffers zou schaden. Dit vermeende fenomeen moet volgens Mather zorgvuldig maar sceptisch worden onderzocht. In Wonderen van de onzichtbare wereld de puritein leek echter spectraal bewijs als geldig te onderschrijven. Pas in de afgelopen drie decennia zijn historici verder gaan kijken dan de beschuldigingen van Robert Calef aan het adres van Mather. Om de evolutie van Cotton Mather's gedachten over de heksenprocessen in Salem echt te begrijpen, moeten historici zijn eigen geschriften in hun oorspronkelijke context raadplegen.

3. The Huguenot Refuge: een teken van de Apocalyps?

  Hugenoten dragonders 1686
De nieuwe missionarissen, 1686, via de Nationale Bibliotheek van Frankrijk

In tegenstelling tot zijn betrokkenheid bij de vorige twee evenementen, is de interesse van Cotton Mather in de Hugenoten vluchtelingencrisis van de late zeventiende eeuw heeft wel een duidelijke einddatum. In feite bleef hij tot aan zijn dood gebeurtenissen in Frankrijk in zijn dagboek vermelden. De frequentie van deze dagboekaantekeningen fluctueerde door de jaren heen, maar Mather bleef gefascineerd door de internationale dimensies van het protestantse christendom.

Wat was het toch met de hugenoten – Franse gereformeerde protestanten – waar Mather zich zo druk over maakte? Het begon als een interesse die hij deelde met zijn vader. In 1682 had Verhoog Mather een preek over koning Lodewijk XIV vervolging van protestanten in zijn koninkrijk. Op zoek naar zowel koninklijke als katholieke suprematie, had de Franse monarch lokale pogroms tegen hugenoten opgenomen in koninklijk beleid.

De inspanningen van Lodewijk zouden uitmonden in het Edict van Fontainebleau, dat hij in oktober 1685 uitvaardigde en de protestantse religie in Franse domeinen verbood. Hoewel immigratie verboden was, wisten meer dan 150.000 Hugenoten Frankrijk te ontvluchten naar nabijgelegen landen. In zijn preek spoorde Verhoog Mather zijn mede-puriteinen aan om solidariteit te tonen met hun Franse geloofsgenoten.

  Apocalyps Benjamin West
Dood op het bleke paard, door Benjamin West, 1817, via The New York Times

Cotton Mather ging nog een stap verder met zijn steun aan de zaak van de Hugenoten. Lodewijk XIV's pogingen om de gereformeerde traditie uit te roeien waren volgens hem geen op zichzelf staand incident. Het was eigenlijk onderdeel van een grotere inspanning van de katholieke kerk om het ware geloof van Jezus Christus te vernietigen. Net als bij de Boston Revolt van 1689 zag Mather de paus en de Franse koning als agenten van een katholieke samenzwering. Hij zag een verwantschap tussen de puriteinen van New England en de Hugenoten als frontsoldaten in een enorme, apocalyptische strijd. Voor Cotton Mather vond Armageddon plaats tijdens zijn eigen leven.

Mather ging ook verder dan zijn vader door direct contact te leggen met vooraanstaande Franse ministers in de Noord-Amerikaanse koloniën. Hij ontwikkelde met name een vriendschap met Ezéchiel Carré, de predikant van de Franse kerk in Boston. Hij schreef het voorwoord van de preek van Carré uit 1689, De barmhartige Samaritaan , en probeerde Frans te leren. Terwijl Carré uiteindelijk eind jaren 1690 vanuit New England naar Groot-Brittannië vertrok, bleef Mather's dagboek jarenlang sporadisch de Hugenoten noemen. Zijn apocalyptische overtuigingen en gevestigde persoonlijke interesse in het wereldwijde protestantisme zijn nooit vervaagd.

4. De pokkenuitbraak in Boston: wiskunde en wetenschap

  Boston Harbor View Cotton Mather
Een zuidoostelijk uitzicht op de stad Boston in Noord-Amerika, door John Carwitham (gebaseerd op onbekend origineel), ca. 1720-1740, via Wikimedia Commons

Het koloniale Amerika zou niet compleet zijn zonder uitbraken van ziekten. Ziekten zoals pokken waren endemisch onder Europeanen, en ze hadden sinds de zestiende eeuw grote schade aangericht aan de inheemse Amerikaanse bevolking. In het begin van de achttiende eeuw zou de pokken in Boston weer de kop opsteken. Deze uitbraak zou de grootste van de stad zijn en zou leiden tot een woordenstrijd over hoe het beste op de crisis kan worden gereageerd.

Eerder werd in andere landen, zoals China en de Verenigde Staten, een tactiek gebruikt die bekend staat als variolation Ottomaanse Rijk . Deze methode - een voorloper van moderne vaccinatie - omvatte het gebruik van met pokken geïnfecteerd materiaal om infectie bij mensen te veroorzaken. De hoop was dat de infectie via variolatie minder ernstig zou zijn dan het virus op natuurlijke wijze zou krijgen, maar toch langdurige immuniteit zou bieden. Vanaf het begin waren Europese Amerikanen het niet eens over hoe variolatie het beste kon worden geïmplementeerd. Velen in het koloniale Massachusetts verzetten zich resoluut tegen de praktijk.

  pokken cartoon kieuwrog 1802
Cartoon die op satirische wijze verschillende reacties op pokkeninenting weergeeft, door James Gillray, 1802, via NPR

Toen de pokken Boston troffen april 1721 , Cotton Mather was een vroege voorstander van variatie om de epidemie te verzachten. Mather schreef dat een West-Afrikaan slaaf zijn eigenaar, Onesimus genaamd, had hem jaren eerder verteld over een vorm van inenting die hij in zijn vaderland had gekregen. Als nieuwsgierige intellectueel schuwde Mather het nooit om over andere landen te lezen. Hij bevestigde het verhaal van Onesimus met dat van andere Afrikanen. Vanaf dat moment werd Mather de meest fervente voorstander van ziektebestrijding in Boston.

Het grootste probleem van Mather was dat niet iedereen ervan overtuigd was dat variolatie zou werken. Een arts genaamd William Douglass waarschuwde dat geen enkele kolonist eerder variolatie had getest. Hij was bang dat de tactiek de verspreiding van de ziekte alleen maar zou versterken. Sommige puriteinse predikanten geloofden dat het proberen om de ziekte kunstmatig te genezen hetzelfde zou zijn als voor God spelen. Mather ontving zelfs doodsbedreigingen. Een andere arts, Zabdiel Boylston, koos echter de kant van Mather en begon met inentingen.

Variolatie bracht het risico met zich mee dat een persoon een pokkeninfectie zou ontwikkelen, soms gevaarlijk. Toch suggereren de gegevens die door Mather en zijn medewerkers zijn verzameld dat de procedure werkte. Tien maanden na de eerste besmetting was de uitbraak bedaard. Echte vaccinatie bleef tientallen jaren weg, maar Cotton Mather had geholpen een vroege maatregel voor de volksgezondheid te ontwikkelen.

De erfenis van Cotton Mather

  copps hill begraafplaats katoen mather
Grafstenen op Copp's Hill Burying Ground in North End in Boston, via National Park Services

In zijn laatste jaren bleef Cotton Mather gefocust op zijn levenslange interesses in theologie, wetenschap en mondiale aangelegenheden. Hij werd in 1724 zelfs erkend door de Royal Society of London voor zijn inspanningen tijdens de pokkenepidemie in Boston. Hij stierf kort na zijn 65ste verjaardag in februari 1728.

Mather overleefde twee van zijn drie vrouwen en dertien van zijn vijftien kinderen. Tot het einde toe was hij een inwoner van Boston en werd begraven op Copp's Hill Burying Ground - dezelfde begraafplaats waar zijn vader vijf jaar eerder was begraven. Al met al heeft Cotton Mather een enorme geschreven erfenis nagelaten, waarbij hij altijd zijn mening deelde over belangrijke kwesties in de wereld waarin hij leefde.