Biografie van José 'Pepe' Figueres

Soldaten poseren met José Figueres

Bettmann-archief / Getty Images





José María Hipólito Figueres Ferrer (1906-1990) was een Costa Ricaanse koffieboer, politicus en agitator die als president van Costa Rica drie keer tussen 1948 en 1974. Figueres, een militante socialist, is een van de belangrijkste architecten van het moderne Costa Rica.

Vroege leven

Figueres werd geboren op 25 september 1906 uit ouders die vanuit de Spaanse regio Catalonië naar Costa Rica waren verhuisd. Hij was een rusteloze, ambitieuze jongen die vaak botste met zijn onverbloemde arts-vader. Hij heeft nooit een officieel diploma behaald, maar de autodidactische Figueres had kennis van een breed scala aan onderwerpen. Hij woonde een tijdje in Boston en New York en keerde in 1928 terug naar Costa Rica. Hij kocht een kleine plantage waarop maguey groeide, een materiaal waarvan zwaar touw kan worden gemaakt. Zijn bedrijven floreerden en hij richtte zijn blik op het oplossen van de legendarisch corrupte Costa Ricaanse politiek.



Figueres, Calderon en Picado

In 1940 werd Rafael Angel Calderón Guardia gekozen tot president van Costa Rica. Calderón was een progressief die de Universiteit van Costa Rica heropende en hervormingen invoerde, zoals de gezondheidszorg, maar hij was ook lid van de oude garde politieke klasse die Costa Rica al tientallen jaren regeerde en notoir corrupt was. In 1942 werd de brandweerman Figueres verbannen omdat hij op de radio kritiek had geuit op de regering van Calderón. Calderón droeg in 1944 de macht over aan zijn uitgekozen opvolger, Teodoro Picado. Figueres, die was teruggekeerd, bleef ageren tegen de regering. Hij besloot uiteindelijk dat alleen gewelddadige actie de greep van de oude garde op de macht in het land zou verminderen. In 1948 kreeg hij gelijk: Calderón won een scheve verkiezing tegen Otilio Ulate, een consensuskandidaat die werd gesteund door Figueres en andere oppositiegroepen.

Costa Rica's burgeroorlog

Figueres speelde een belangrijke rol bij het trainen en uitrusten van het zogenaamde 'Caribische Legioen', wiens verklaarde doel was om eerst echte democratie te vestigen in Costa Rica, daarna in Nicaragua en de Dominicaanse Republiek, destijds geregeerd door dictators Anastasio Somoza en Rafael Trujillo respectievelijk. In 1948 brak in Costa Rica een burgeroorlog uit, waarin Figueres en zijn Caribische legioen het opnemen tegen het 300 man tellende Costa Ricaanse leger en een legioen communisten. President Picado vroeg om hulp van buurland Nicaragua. Somoza was geneigd te helpen, maar Picado's alliantie met Costa Ricaanse communisten was een knelpunt en de VS verbood Nicaragua hulp te sturen. Na 44 bloedige dagen was de oorlog voorbij toen de rebellen, na een reeks veldslagen te hebben gewonnen, klaar stonden om de hoofdstad San José in te nemen.



Figueres' eerste termijn als president (1948-1949)

Hoewel de burgeroorlog Ulate in zijn rechtmatige positie als president moest plaatsen, werd Figueres benoemd tot hoofd van de Junta Fundadora, of Founding Council, die achttien maanden lang over Costa Rica regeerde voordat Ulate uiteindelijk het presidentschap kreeg dat hij in de 1948 verkiezing. Als hoofd van de raad was Figueres in deze tijd in wezen president. Figueres en de raad voerden in die tijd verschillende zeer belangrijke hervormingen door, waaronder het uitschakelen van het leger (maar wel met behoud van de politie), het nationaliseren van de banken, het geven van stemrecht aan vrouwen en analfabeten, het opzetten van een socialezekerheidsstelsel, het verbieden van de communistische partij, en het creëren van een sociale dienst klasse onder andere hervormingen. Deze hervormingen hebben de Costa Ricaanse samenleving ingrijpend veranderd.

Tweede termijn als president (1953-1958)

Figueres droeg in 1949 vreedzaam de macht over aan Ulate, hoewel ze het over veel onderwerpen niet eens waren. Sindsdien is de Costa Ricaanse politiek een model van democratie geweest met vreedzame machtsoverdrachten. Figueres werd in 1953 op zijn eigen verdiensten gekozen als hoofd van de nieuwe Partido Liberación Nacional (Nationale Bevrijdingspartij), die nog steeds een van de machtigste politieke partijen van het land is. Tijdens zijn tweede ambtstermijn bleek hij bedreven in het promoten van zowel particuliere als openbare ondernemingen en bleef hij zijn dictator-buren tegenwerken: een complot om Figueres te vermoorden was terug te voeren op Rafael Trujillo van de Dominicaanse Republiek. Figueres was een bekwaam politicus die goede banden had met de Verenigde Staten van Amerika ondanks hun steun aan dictators als Somoza.

Derde presidentiële termijn (1970-1974)

Figueres werd in 1970 herkozen als president. Hij bleef pleiten voor democratie en maakte internationaal vrienden - hoewel hij bijvoorbeeld goede betrekkingen onderhield met de VS, vond hij ook een manier om Costa Ricaanse koffie in de USSR te verkopen. Zijn derde termijn werd ontsierd vanwege zijn besluit om de voortvluchtige financier Robert Vesco in Costa Rica te laten blijven; het schandaal blijft een van de grootste vlekken op zijn nalatenschap.

Beschuldigingen van corruptie

Beschuldigingen van corruptie zouden Figueres zijn hele leven achtervolgen, hoewel er nooit iets is bewezen. Na de burgeroorlog, toen hij hoofd van de Stichtingsraad was, zou hij zichzelf rijkelijk vergoeden voor de schade die hij aan zijn eigendommen had opgelopen. Later, in de jaren ’70, lieten zijn financiële banden met de oneerlijke internationale financier Robert Vesco er sterk op doorschemeren dat hij indirecte steekpenningen had aangenomen in ruil voor een toevluchtsoord.



Priveleven

Figueres was slechts 1.80 lang en had een klein postuur, maar had grenzeloze energie en zelfvertrouwen. Hij trouwde twee keer, eerst met de Amerikaanse Henrietta Boggs in 1942 (ze scheidden in 1952) en opnieuw in 1954 met Karen Olsen Beck, een andere Amerikaan. Figueres had in totaal zes kinderen tussen de twee huwelijken. Een van zijn zonen, José María Figueres, was van 1994 tot 1998 president van Costa Rica.

Erfenis van José Figueres

Tegenwoordig onderscheidt Costa Rica zich van de andere landen van Midden-Amerika vanwege zijn welvaart, veiligheid en vrede. Figueres is hier aantoonbaar meer verantwoordelijk voor dan enige andere politieke figuur. Met name zijn beslissing om het leger te ontbinden en in plaats daarvan te vertrouwen op een nationale politiemacht, heeft zijn land in staat gesteld geld te besparen op het leger en het te besteden aan onderwijs en elders. Figueres wordt door veel Costa Ricanen met liefde herinnerd als de architect van hun welvaart.



Toen hij niet als president diende, bleef Figueres actief in de politiek. Hij had een groot internationaal prestige en werd in 1958 uitgenodigd om in de VS te spreken na de Amerikaanse vice-president Richard Nixon was bespuugd tijdens een bezoek aan Latijns-Amerika. Figueres maakte daar een beroemd citaat: 'het volk kan niet spugen op een buitenlands beleid.' Hij doceerde een tijdje aan de universiteit van Harvard en was radeloos bij de dood van president John F. Kennedy , wandelen in de begrafenistrein met andere bezoekende hoogwaardigheidsbekleders.

Misschien was Figueres' grootste erfenis zijn standvastige toewijding aan de democratie. Hoewel het waar is dat hij een burgeroorlog begon, deed hij dat in ieder geval gedeeltelijk om scheve verkiezingen recht te zetten. Hij geloofde oprecht in de kracht van het verkiezingsproces: toen hij eenmaal aan de macht was, weigerde hij zich als zijn voorgangers te gedragen en verkiezingsfraude te plegen om daar te blijven. Hij nodigde zelfs waarnemers van de Verenigde Naties uit om te helpen bij de verkiezingen van 1958, waarbij zijn kandidaat verloor van de oppositie. Zijn citaat na de verkiezingen spreekt boekdelen over zijn filosofie: 'Ik beschouw onze nederlaag als een bijdrage, in zekere zin, aan de democratie in Latijns-Amerika. Het is niet gebruikelijk dat een partij die aan de macht is een verkiezing verliest.'



bronnen:

Adams, Jerome R. Latijns-Amerikaanse helden: bevrijders en patriotten van 1500 tot heden . New York: Ballantine Boeken, 1991.

Foster, Lynn V. Een korte geschiedenis van Midden-Amerika . New York: Checkmark Books, 2000.



Haring, Hubertus. Een geschiedenis van Latijns-Amerika van het begin tot het heden . New York: Alfred A. Knopf, 1962